Euforia Italia ketika juara Euro 2020 pada 12 Juli lalu ternyata hanya bertahan empat bulan. Empat bulan berselang, Gli Azzurri merasakan getir seiring gagal meraih tiket lolos otomatis ke putaran final Piala Dunia 2022. Italia menyusul jejak juara Euro 2016 Portugal yang harus berjuang via playoff pada Maret tahun depan.

 Hasil seri tanpa gol di kandang Irlandia Utara, Windsor Park di Belfast, (16/11) membuat Italia hanya mengakhiri kualifikasi sebagai runner-up di grup C zona Eropa.Skuad besutan Roberto Mancini itu kalah bersaing dengan Swiss yang finis sebagai juara grup dengan selisih dua poin (16-18). Pada saat bersamaan kemarin, Swiss mengalahkan Bulgaria 4-0 di kandang sendiri. ”Seharusnya, kami bisa memastikan (lolos otomatis, Red) jauh sebelum situasi ini terjadi (laga pemungkas kualifikasi, Red),”

 ”Tetapi, semuanya sudah terjadi. Yang harus kami lakukan setelah ini adalah menemukan lagi bentuk permainan terbaik untuk dibawa dalam agenda Maret 2022 (playoff, Red)’’ papar allenatore Italia Roberto Mancini kepada La Gazzetta dello Sport. Pernyataan Mancio, sapaan Mancini, memang berdasar fakta. Dalam lima laga kualifikasi terakhir atau selepas juara Euro 2020, penampilan Leonardo Bonucci dkk menurun.

Gli Azzurri hanya menorehkan sekali kemenangan. Itu pun atas tim juru kunci Lithuania dengan skor 5-0 (9/9). Tampil di playoff juga membangkitkan lagi Italia pada mimpi buruk empat tahun silam. Ya, kegagalan mengalahkan Swedia dalam playoff memupus asa Italia berlaga pada Piala Dunia 2018 di Rusia.

Kala itu, sistem yang digunakan masih dua leg atau kandang-tandang. Italia kalah agregat 0-1. Format playoff pada Maret mendatang dijamin bakal membuat Italia waswas. Sebab, ada potensi mereka bisa kembali bersua Swedia.

Italia termasuk empat tim yang mendapat status unggulan atau berada di pot 1. Di sisi lain, Blagult –julukan Swedia– kemungkinan masuk pot 2 (bukan unggulan). Tidak tertutup kemungkinan Italia bertemu Portugal jika dua tim itu berada di kelompok yang sama berdasar hasil undian pada 26 November mendatang.

Selain Italia (grup C) dan Portugal (grup A), playoff dihuni Swedia (grup B), Skotlandia (grup F), Rusia (grup H), Polandia (grup I), dan Makedonia Utara (grup J). Tinggal tersisa slot runner-up dari grup D, grup E, dan grup G yang dimainkan dini hari tadi (17/11). Austria dan Republik Ceko melengkapi slot seiring lolos via jalur ranking UEFA Nations League 2020–2021. (jpc)